venerdì 5 giugno 2015

I vulcani della costa occidentale del Nord America si sono spenti?

Qualche giorno fa c'è stato il 100 ° anniversario dell'eruzione del Lassen Peak in California. Il Mount St. Helens invece è l'unico vulcano della Catena delle Cascate (Cascade Range) che è scoppiato nel corso dell'ultimo secolo. Ciò significa che, anche se ci sono tredici principali vulcani compositi oltre che una moltitudine di piccoli coni di cenere e cupole di lava che vanno dalla California al Canada, solo uno ha vissuto una eruzione negli ultimi 100 anni. Significa che non ci si deve più preoccupare dei vulcani delle Cascades? La risposta è decisamente "no"...ma perché? Vediamo come si sono formati questi vulcani.



Sono nati tramite la subduzione, il processo di riciclaggio che manda la vecchio crosta oceanica di nuovo nel mantello. Per il Cascade, avviene una subduzione di tre piccole placche tettoniche: Juan de Fuca, Explorer e Placca di Gorda . Questi sono tutti i resti di una placca molto più grande (il Farallon), che si è distrutto ed è stato per lo più in subduzione (e ha contribuito a formare la Sierra Nevada).
Oggi, queste micropiastre scivolano sotto Nord America ad una velocità di 3,5 centimetri l'anno. Come le placche oceaniche scorrono sotto la placca continentale del Nord America, cominciano a scendere bruscamente (a ~ 55 ° rispetto al piano orizzontale per la Cascades). Ciò significa che dal momento in cui il piatto è a 70-100 chilometri dalla trincea (vedi sopra), che raggiunge una profondità di 100 km, la piastra va più in profondità nella Terra e diventa più calda.



Questa è la causa principale di tutto il vulcanismo nelle Cascades. Tuttavia la piastra che scende nel mantello (la placca oceanica) si scalda ma si non fonde formando il magma che dovrebbe esplodere alle Cascades. Una serie di reazioni minerali differenti rilascia l'acqua intrappolata nella struttura di alcuni minerali.
Queste reazioni di disidratazione inviano l'acqua e altri fluidi verso l'alto nel mantello tra la piastra che scende (vedi sopra) e la piastra prevalente (in questo caso, il Nord America). Quest'acqua fa al mantello ciò fa il sale al ghiaccio: abbassa il punto di fusione. Quindi, il mantello solido comincia a sciogliersi un po' ed è questa fusione del mantello che crea il magma che può eventualmente fuoriuscire dai vulcani. Così, senza quest'azione tettonica di queste micropiastre che scorrono sotto il Nord America, non avremmo alcuna Catena delle Cascate. I Cascades non sono l' unico luogo sulla Terra con vulcani causati dalla subduzione. Le coste occidentali del Sud America, il Giappone, la penisola di Kamchatka di Russia, la Nuova Zelanda, l'Indonesia e molti altri luoghi hanno una subduzione attiva e, con essa, molti vulcani attivi. Le Cascades sono solo un pezzo del puzzle della crosta terrestre  che mantiene il suo equilibrio.

L' USGS sorveglia i vulcani del Cascade attraverso il Volcano Observatory Cascades e il California Volcano Observatory. La maggior parte dei vulcani mostrano segnali di attività, sia che si tratti di sciami sismici, sorgenti calde e fredde, fumarole od occasionali deformazioni . Tuttavia, solo il St. Helens ha eruttato dopo l'attività del 1915 del Lassen Peak. Due volte il St. Helens ha ruggito, in primo luogo nel 1980, tra cui l'eruzione catastrofica per cui è più famoso e poi di nuovo negli anni 2000, quando le cupole di lava hanno iniziato a riempire la cicatrice lasciata dall'esplosione del 1980 e sono crollate.
In questo momento i vulcani del Nord Ovest America sembrano tranquilli per molti spettatori. L' USGS per la Cascades ha il semaforo "verde" su tutta la linea. Ciò significa che nessuno dei vulcani monitorati sta mostrando alcun segno di attività. Confrontandolo con altre zone di subduzione la cosa sembra strana, ad esempio in Kamchatka, a volte ci sono quattro o più vulcani in eruzione allo stesso tempo.

Allora perché i vulcani delle Cascades sembrano essere così diversi?


Prima di poter rispondere a questa domanda, probabilmente dovremmo guardare all'attività del passato dei Cascades. L'USGS ha un grande grafico che mostra le eruzioni dei Cascades nelle ultime migliaia di anni (vedi sopra). Da questo punto di vista, le cascate non sembrano così tranquilli.
La situazione è stata tranquilla negli ultimi cento anni. Però, se si osserva la situazione al 1700, allora i numeri salgono rapidamente. Nel corso degli ultimi 3 secoli Hood, Rainier, Shasta, Glacier Peak e Baker si uniscono al St. Helens e al Lassen Peak nel club delle eruzioni. 

Dopo di che, dobbiamo tornare indietro al 900-1100 per le ultime eruzioni di altri vulcani. In realtà, gli unici vulcani che non hanno aderito nel corso degli ultimi 2000 anni sono Crater Lake e le Tre Sorelle.


Così, da una profonda prospettiva temporale, i Cascades non sono poi così tranquilli.
Ma perchè son così diversi dagli altri vulcani di subduzione? Le placche oceaniche che scendono sotto il Nord America sono più giovani, con una più ripida immersione e un movimento più lento rispetto alle loro controparti sul lato opposto del Pacifico.

La vecchia e fredda crosta oceanica come quella che sta scendendo sotto il Kamchatka, ha avuto un sacco di tempo per avere le reazioni minerali che creano i minerali acquiferi, convertendo la crosta oceanica in una "spugna" di acqua pronta per riscaldarsi ed essere "spremuta" fuori mentre precipita sotto la piastra eurasiatica. Nel Nord America, le placche oceaniche sono giovani e calde (quasi 10 volte più piccole rispetto alla piastra del Pacifico che scende sotto il Kamchatka), e non hanno vissuto tante alterazione per ottenere un sacco di magma.
Questo non significa però che i vulcani delle Cascate non possono tornare ad esplodere. Il sistema della faglia di Sant'Andrea si sta lentamente facendo strada fino alla costa del Nord America. Ciò significa che alla fine, dato che la placca Mendocino Triple Junction si sta spostando a nord, i vulcani delle Cacades probabilmente "si spegneranno" quando la fonte del loro magma smetterà di funzionare. Però ci vorranno milioni di anni.

Probabilmente quasi nessuno di questi vulcani esploderà di nuovo nell'arco della nostra vita, ma le popolazioni locali negli Stati Uniti devono farsi trovare sempre pronti un eventuale prossima eruzione.

fonte: http://www.wired.com/2015/05/volcanoes-cascades-quiet-lately/

The Day After

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